Un conflitto vecchio di secoli

Le spinose divisioni demografiche regionali e gli scontri etnico-religiosi hanno segnato il Caucaso sin dalla sua incorporazione nell'impero russo all'inizio del XIX secolo. Con la conquista bolscevica degli stati transcaucasici sulla scia della prima guerra mondiale, la regione a maggioranza armena fu trasformata nell'Oblast del Nagorno-Karabakh, un'enclave quasi indipendente di armeni all'interno della Repubblica socialista sovietica dell'Azerbaigian. Sebbene composto prevalentemente da popolazione armena, il territorio rimase entro i confini dell'Azerbaigian ed era più legato a Baku che a Yerevan dell'Armenia. Il pugno di ferro di Mosca ha assicurato che le tensioni etnico-religiose tra gli armeni principalmente cristiani e gli azeri musulmani non sfociassero in scontri o conflitti. I sovietici però non furono in grado di creare la pace, piuttosto solo di ritardare la guerra.

La guerra infine è scoppiata. Con la disintegrazione dell'Unione Sovietica alla fine degli anni '80, il territorio autonomo del Nagorno-Karabakh ha tenuto un referendum nel 1988, contro la volontà di Baku, per unirsi all'Armenia. Il voto, che è stato boicottato dalla popolazione azera dell'enclave, ha avuto come esito schiacciante l'unificazione sotto il governo di Yerevan. L’Azerbaijan ha sostenuto il voto illegale e la guerra è scoppiata tra le due ex repubbliche sovietiche. Dopo sei anni di intensi combattimenti che hanno provocato quasi 20.000 morti e devastato diverse aree, l'Armenia si è trovata in una posizione dominante, mentre i suoi nemici vedevano le proprie risorse prosciugate. Nei primi mesi del 1994, con la sconfitta imminente dietro l'angolo, i diplomatici azeri si incontrarono con i diplomatici armeni per discutere i termini del cessate il fuoco. Un cessate il fuoco instabile è entrato in vigore nel maggio dello stesso anno, in gran parte grazie agli sforzi di mediazione del Gruppo di Minsk dell'OSCE, co-presieduto da Russia, Stati Uniti e Francia.

Il cessate il fuoco ha lasciato il Nagorno-Karabakh in un limbo imbarazzante: la maggior parte della comunità internazionale lo riconosce come parte dell'Azerbaigian, mentre il controllo dello stato stesso è responsabilità della repubblica dell'Artsakh, che a sua volta è strettamente intrecciata con l'Armenia. Inoltre, il difficile cessate il fuoco non ha inaugurato un'era di pace con minori scontri, ma anzi c’è stata una escalation di violenze, come quella del 2016, nel Nagorno-Karabakh e nei dintorni nonostante la tregua ufficiale tra Baku e Yerevan.

Una nuova guerra mortale

I recenti scontri sono stati di gran lunga i più violenti e preoccupanti, e l'escalation della violenza è tornata a essere probabile nella travagliata storia della regione. Il 27 settembre l’artiglieria dall'Azerbaijan ha colpito il Nagorno-Karabakh, uccidendo una donna e un bambino e ferendo circa 100 persone. Baku ha dichiarato l'atto come una risposta al precedente bombardamento armeno e Yerevan ha risposto in maniera simile uccidendo 5 azeri. Subito dopo entrambi gli stati hanno dichiarato lo stato di guerra e hanno iniziato i bombardamenti.

Hanno cominciato a bombardare i civili, i centri con armeni, a colpire Ganja il fine settimana del 2-3 ottobre e gli azeri hanno risposto colpendo la capitale del Nagorno Karabakh, Stepanakert. I combattimenti che sono durati fino al recente cessate il fuoco, hanno dimostrato le capacità mortali di un nuovo tipo di guerra. Il conflitto ha visto l'uso pervasivo e rapido di nuove tecnologie da entrambe le parti, vale a dire lo spiegamento di veicoli aerei senza pilota (UAV) e droni.

Insieme a sensori migliorati e radar a terra, l'uso di droni ha reso obsoleta la secolare strategia militare "nascondino". Il campo di battaglia del Nagorno-Karabakh ha una visibilità quasi perfetta per entrambe le fazioni. Si è perciò trasformato improvvisamente nello scenario perfetto per bombardamenti di precisione e targeting di blindati veicoli.

Il campo di battaglia è diventato perfettamente visibile anche per le popolazioni domestiche di entrambi i paesi, poiché il filmato registrato della distruzione dei beni nemici ha propagato Internet ed è stato utilizzato da entrambi i governi come eccellente propaganda. Questa dieta di superiorità e forza militare alimentata dai media ha rafforzato la determinazione di entrambe le popolazioni dal basso verso l'alto clamore per cessate il fuoco meno probabile.

Finora i tentativi di promulgare un cessate il fuoco sono falliti, il più recente dei quali, una tregua umanitaria è stata interrotta e si è ripreso a ripreso a bombardare ore dopo che è stato firmato la sera di Sabato 17 ottobre.. Con grande sgomento della comunità internazionale, questa vecchia era sovietica ferisce il conflitto, ed i civili continuano a sopportare il peso dei continui bombardamenti con oltre la metà della popolazione del Nagorno-Karabakh che si trova sfollata dopo essere fuggita da case e villaggi.

Il build-up

La pace nella regione non è mai stata davvero garantita. Il costante aumento delle tensioni nei mesi che hanno preceduto lo scoppio della guerra è passato inosservato e ignorato sia dalla comunità internazionale che dall'Unione europea, entrambe impegnate nella battaglia contro il coronavirus. Il recente boom economico dell'Azerbaigian, grazie soprattutto alle sue esportazioni di petrolio in Turchia, ha fatto impennare il PIL del paese fino a circa 48 miliardi di dollari. Questa ritrovata ricchezza ha portato l'Azerbaigian a superare i 14 miliardi di dollari di PIL della vicina Armenia. Baku da allora è stata in grado di aumentare il suo budget militare, pari a 2,75 miliardi di dollari, mentre Yerevan ha dovuto accontentarsi della somma relativamente mite di 0,5 miliardi di dollari. L'Azerbaigian è stato in grado di modernizzare la sua forza militare, equipaggiando la sua forza aerea con droni Bayraktar TB2 di fabbricazione turca e bombe a grappolo prodotte da Israele, una classe di munizioni vietata a livello internazionale, che sono state utilizzate contro con brutale precisione secondo un rapporto di Amnesty International durante il conflitto. Una relazione più stretta tra Baku e Ankara ha portato a un aumento del supporto e dell'addestramento militare turco nei mesi precedenti allo scoppio della guerra.

Recentemente, Erdogan ha sostenuto apertamente e pubblicamente l'Armenia. Tra scontri e piccole scaramucce scoppiate nel luglio di quest'anno, Ankara ha condannato fermamente un attacco armeno mortale contro le truppe azere. Il ministro degli Esteri turco ha dichiarato in seguito a questi eventi di sostenere l'Azerbaigian "con tutto ciò che ha", rassicurando e rinvigorendo la leadership a Baku. Più seriamente il Guardian ha riferito che la Turchia ha organizzato il movimento dei combattenti siriani dell'Esercito siriano libero già il 23 settembre, implicitamente suggerendo che la Turchia abbia svolto un ruolo chiave nell'orchestrazione e premeditazione dello scoppio della guerra giorni dopo. Con Ankara che getta il suo peso dietro l'Azerbaigian, il conflitto di quattro settimane ha suscitato timori di una possibile escalation, poiché i cessate il fuoco continuano a essere interrotti giorni dopo che sono stati mediati.

Interessi più grandi in gioco

La Russia, tuttavia, è ancora reticente nel prendere una posizione, concentrando i suoi sforzi sugli appelli per porre fine alle ostilità tra le due ex repubbliche sovietiche. Dall'inizio della pandemia, l'approccio dell'uomo forte di Mosca ai paesi vicini ha subito un duro colpo finanziario. L'instabilità interna in Bielorussia, le sue preoccupazioni per la sicurezza in Ucraina e il crescente malcontento nazionale nell'estremo oriente hanno tutti prodotto fatture insensibili che Mosca deve pagare. Ancora più importante, hanno posto i riflettori nazionali e globali sulle attività di Putin nel suo cortile, costringendo il presidente ad adottare una mano insolitamente cauta. La Russia ha fornito armi ad entrambe le parti e non ha fornito il suo sostegno all'Armenia, nonostante abbia condiviso un patto di sicurezza con quest'ultima. Putin ha invece concentrato gli sforzi nell'intermediazione di un cessate il fuoco al di fuori del quadro del Gruppo di Minsk, che la Russia ha co-presieduto insieme a Stati Uniti e Francia sin dal suo inizio negli anni '90.

Non prendere posizione è la stragtegia di Mosca per rafforzare la sua influenza nella regione ed evitare ulteriori spese per la sua economia scossa. La Turchia d'altra parte ha colto questa opportunità per aumentare il suo raggio d'azione fino ai Caucus e minacciare il cortile della Russia, aggiungendo un altro capitolo al rapporto altalenante tra i due.

L'UE deve rispondere a queste sottili prese di potere e rinvigorire il gruppo di Minsk. Solo includendo la Russia nella conversazione Bruxelles può sottolineare l'assurdità del tentativo di Mosca di farlo da solo. L'Unione deve anche esercitare il suo peso economico per sanzionare quegli stati che hanno continuato ad alimentare il conflitto attraverso la vendita di armi. Attraverso la forza diplomatica di un'Europa unita, Bruxelles può riportare le conversazioni verso le istituzioni stabilite, rinvigorendole con nuova energia e impedendo sia a Mosca che ad Ankara di espandere le loro sfere di influenza. L'UE deve impegnarsi nei giochi di potere che Putin ed Erdogan sono disposti a fare per evitare che la regione cada nella sfera di influenza di uno dei due paesi. Dotare la sua retorica di un'azione economica arginerà il flusso di armi da entrambe le parti, diminuendo la quantità e l'intensità degli scontri.